30 septiembre 2008

Los científicos crean un nuevo sistema para quitar CO2 del aire

Científicos de la universidad canadiense de Calgary, en Canadá, han creado un método que captura de forma eficiente dióxido de carbono presente en el aire que nos rodea. El dispositivo que ya está casi listo para su comercialización ha sido construido por el profesor David Keith y su equipo. El proyecto desarrollado por los investigadores tenía como objetivo el desarrollo de una tecnología que fuese efectiva en la captura del dióxido de carbono. Al principio, parecía absurdo capturar CO2 del aire debido a que su concentración es tan solo del 0,04, mientras que en una planta térmica de carbón, donde si se estaba empezando a conseguir su captura, el CO2 sale a la atmósfera en una concentración que supera el 10 %.
Realizando estudios teóricos sobre la termodinámica del proceso, los investigadores descubrieron que si bien la concentración en el aire es pequeña en comparación con la de los gases de salida de las plantas térmicas de carbón, lo cierto es que el esfuerzo para la captura del CO2 puede ser tan solo un "poquito" mayor que él ya necesario para la captura en las centrales térmicas. La tecnología para reducir los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera, uno de los mayores retos a los que se enfrenta la humanidad, ha avanzado notablemente en los últimos dieciocho meses. El enfoque utilizado consiste en capturar directamente el CO2 generado en los centros de producción e inmediatamente enterrarlo para evitar que escape a la atmósfera. El método de Keith no requiere proximidad a instalaciones especialmente generadoras, sino que se concentra en los gases contenidos en la atmósfera, y que proceden de fuentes de producción difusas, especialmente el transporte: Vehículos y aviones fundamentalmente. Ya que el sector del transporte es uno de los que más contribuye al cambio climático, el nuevo avance puede ser muy significativo. Se trata de un cambio radical en la lucha contra el cambio climático, que sin embargo requiere aún de inversiones y desarrollo de ingeniería.
Las cantidades capturadas por el nuevo sistema son relevantes, pues recientemente los investigadores han conseguido demostrar que con menos de 100 kw de electricidad, pueden capturar el equivalente de 20 toneladas de CO2 por año y ocupar una superficie de tan solo un metro cuadrado. Esto significa que si usamos una planta térmica de carbón únicamente para capturar CO2, la planta puede capturar diez veces los gases contaminantes producidos.
La tecnología está aún en sus primeras etapas de desarrollo, y es relativamente cara, pero simple. No obstante, consideramos que es un avance significativo en la lucha contra el cambio climático.

Más información aquí.

Novedades comerciales en Perú y Brasil

Tanto Perú como Brasil son economías plenamente pujantes, inmersas en intensos cambios, y sobre todo, muy prometedoras. En este breve artículo repasamos las últimas noticias económicas acontecidas en ambos países, puesto que algunas son de lo más interesantes.
En primer lugar, destacar que continúa la apertura de cada vez más naciones latinoamericanas, que extienden sus vínculos comerciales tanto en el continente como en Asia. Perú, por ejemplo, ha firmado acuerdos de libre comercio con Canadá, Estados Unidos, y Singapur, lo que abra las puertas a sus mercancías a los mercados norteamericanos y asiáticos. La apertura hacia Singapur es una muestra más de las posibilidades que tiene Latinoamérica para extender vínculos comerciales con Asia, y es precisamente esta nación una de las más interesantes para acceder a los pujantes mercados asiáticos. Singapur es un país muy pequeño, pero su PIB per cápita es uno de los más altos del mundo. Su economía se basa en la fabricación de productos de electrónica de consumo y en el sector industrial en general. El puerto de Singapur es además el que maneja mayor volumen de carga anual de todo el mundo, tanto en contenedores como en número de pasajeros.
Volviendo a Perú, su gobierno está preparando también futuros acuerdos comerciales con otros dos jugosos países asiáticos, China y Corea del Sur. Por otra parte, Perú trabaja también intensamente con su vecino Brasil para establecer mejores acuerdos comerciales e impulsar el poder económico que se está desarrollando en la región. Brasil es, junto con España, el principal inversor en Perú, donde centra su actividad en sectores como el energético, la manufactura y la extracción de minerales. Respecto a España, queremos destacar que sus inversiones en Perú alcanzan ya la cifra de 3.700 millones de dólares.
El intenso desarrollo económico que vive el Perú, centrado en actividades como la explotación de recursos minerales y la construcción, está atrayendo la inversión extranjera de grandes firmas. A finales de Agosto, tres compañías mineras brasileñas han anunciado grandes inversiones en Perú: Votorantim Metals, Vale y Gerdau. Se trata de inversiones de gran cuantía, pues por ejemplo Gerdau ha anunciado inversiones en Perú que alcanzarán los 1400 millones de dólares, que irán destinados a incrementar las exportaciones con destino a la exportación. Vale, la segunda compañía minera más grande del mundo tiene actualmente dos proyectos bajo desarrollo en Perú y Votorantim ha inyectado otros 500 millones de dólares a las minas de Zinc peruanas y está intentando tomar el control de las minas de plomo, zinc y plata de Milpo. También la compañía brasileña Petrobras, está planificando invertir 3.000 millones de dólares en Perú en la próxima década. Otros proyectos que están en fase de estudio son la construcción de plantas hidroeléctricas en la frontera entre ambas naciones.
Pero las ideas de Alan García, el actual presidente de Perú van más allá. Su estrategia consiste en hacer de Perú un puente para Brasil con destino a los mercados asiáticos y norteamericanos. La idea es que las empresas que produzcan en Perú puedan beneficiarse de los acuerdos de libre comercio (Asia-Pacific Economic Cooperation – APEC. Una de las industrias que puede beneficiarse de esta estrategia es la de etanol brasileño, que tiene poco acceso a su gran mercado natural, Estados Unidos, como consecuencia de las tasas a la importación que gravan en ese país a los productos brasileños. La producción en Perú de caña de azúcar puede también ser más ventajosa que en Brasil, pues en la costa norte el rendimiento es de 131 toneladas por hectárea, mucho más elevado que las 72 toneladas por hectáreas que se obtienen de promedio en Brasil.
La idea del puente a Asia, a través de los puertos de Perú, depende de la construcción de tres carreteras por consorcios brasileños, y que conecten los puertos atlánticos con los del Pacífico. El proyecto más ambicioso, que nos da también idea de las obras publicas que se están abordando en la región, es una autopista cuya inversión requiere 1.300 millones de dólares y unirá el puerto de Santos en São Paulo a tres puertos de Perú. Esta obra estará finalizada a comienzos de 2011 y acortará en tres semanas el tiempo requerido para el viaje de muchos productos brasileños, como la soja y varios minerales. Carreteras similares están planificadas para conectar de forma más efectiva Perú con Bolivia y Ecuador, pero ninguno de los países ofrece las mismas infraestructuras de Perú. Los estados aislados del occidente brasileño están también a punto de ver mejoradas sus comunicaciones hacia la costa atlántica, lo que supone una gran ventaja para las grandes haciendas ganaderas de la región. La alianza estratégica que ha formado Perú con Brasil es sin duda un eje de desarrollo regional de gran alcance.

Bibliografía: Connecting to world. The Economist Septembre 13th 2008

29 septiembre 2008

El plan Paulson según The Economist

Hay un sentir general estos días de que la crisis bancaria era mucho más serio de lo que nadie hubiese imaginado, y ello conlleva que se haya desatado un cierto "sentir general", según el cual ninguno vamos a escaparnos de la situación. En el último número de la revista The Economist, un ilustrativo "I want your Money" deja traducir lo que está pasando. Paulson nos señala incisivamente con los ojos muy abiertos, y su cara empieza a dar miedo.
Tras el tsunami norteamericano de últimos días, las olas han llegado ya Europa. Los países bajos han sido los primeros afectados, y el gigante Fortis ha tenido ya rescatado con una nacionalización parcial que simultáneamente han lanzado Holanda, Bélgica y Luxemburgo. El tsunami pasó también por las islas británicas derribando los pilares de la octava joya de la corona financiera británica, Bradford & Bingley. Por la tarde, ya en Alemania, la ola atravesó el continente y la entidad alemana Hypo Real Estate Holding AG tuvo también que ser rescatada con inyecciones masivas de capital. Respecto a las cotizaciones, los bancos han sufrido hoy un descalabro de los que hacen época. Entre otras, Sovereign, participado por el Santander cae un 60 % y entra en el umbral del rescate, ING cae un 20 %. El propio Santander ha caído en un solo día más de un 50 % en Estados Unidos.
Pero volviendo al artículo de The Economist, queremos plantearnos algo clave. Independientemente de que los ahorros de los que no tienen nada que ver con la burbuja especulativa estén en riesgo real: ¿Quién va a pagar todo esto? La población sabe ya lo que tiene encima, y los terribles días que llegarán. Colectivos hasta ahora tranquilos como los funcionarios empiezan a dar por hecho una congelación salarial intensa, y de hecho muchas administraciones han empezado ya a aplicarla.

Pero volvamos al principio…¿qué está pasando?

El sistema financiero de Norteamérica tiene dos pilares que se están hundiendo: Su gran cartera de productos bursátiles tóxicos y la caída del precio de la vivienda. Ya lo hemos hablado varias veces, el problema es que se ha prestado dinero por algo considerando que su valor es mucho mayor al real. Y la falta de regulación del sistema financiero norteamericano ha provocado que esta operación haya alcanzado cifras colosales. El sistema financiero está sustentado por unos pilares que no avalan el valor de lo que se ha extraído al sistema, y el sistema simplemente está volviendo a su sitio. Si bien ya desde finales de 2006 el riesgo de las hipotecas subprime era notorio en Estados Unidos, no fue hasta agosto de 2007 cuando tuvimos noticia de la magnitud del problema. Pues bien, las quiebras bancarias de las últimas semanas simplemente atestiguan que estamos ante un colosal problema de solvencia de todo el sistema financiero. Y las reglas del mercado funcionan, y el sistema simplemente se está contrayendo para alcanzar las dimensiones que debería tener. El problema es que si el sistema financiero colapsa, el mundo quedará sumido en una crisis de una dimensión colosal. En efecto, la experiencia de lo que ocurrió en Japón en 1993, cuyo gobierno dejó caer al sistema financiero, es lo que tiene aterrorizados a los gobiernos actuales.

El Plan de Paulson es simplemente la única alternativa que tiene Estados Unidos para impedir que se produzca una reacción en cadena que haga caer al mundo en una segunda gran depresión. Para conseguir evitarlo, sólo hay una alternativa, que el estado compre toda la deuda contaminada. No hay compradores para esa deuda, y sólo el estado puede hacerlo.
Pero claro, si los diferentes gobiernos actúan como parece que van a hacer, para frenar la inevitable caída del sistema financiero, parece claro que los recursos estatales se agotarán, e incluso será necesario buscar recursos adicionales.
Si nos centramos solamente en Norteamérica, los 700.000 millones que pide Paulson suponen solamente un 6 % del P.I.B., una cantidad que parece grande pero muy pequeña respecto al 16 % que ya se ha tragado la crisis bancaria, y es insignificante si lo comparamos con lo que engulló la Gran Depresión. Todas las evidencias indican pues claramente que la única alternativa actual, pese a que también tiene sus fallos, es la aplicación del plan Paulson, es realmente la única forma de evitar por el momento caer en el abismo.

Cómo valorar los costes de la tecnología del control del movimiento

En los últimos 20 años, los avances en la tecnología de control del movimiento se han centrado en conseguir procesadores más poderosos y menos costosos en la forma DSP y CPU. Adicionalmente, el desarrollo de una electrónica de potencia más económica usando los ultra-eficientes MOSFET hizo los controladores de movimiento más capaces de manejar dispositivos más poderosos. Pero en este artículo vamos a centrarnos en los costes de otros dispositivos, también necesarios en las aplicaciones de control de movimiento. Por ejemplo, el precio de los conectores y el cableado se ha elevado en los últimos años. Las expectativas de paradas no programadas de las máquinas también han crecido.
La arquitectura de control del movimiento más idónea
En el diseño de aplicaciones de control de movimiento, es posible para los ingenieros tomar ventaja de los componentes de bajo coste a la vez que se minimiza la exposición a la elevación de los costes. En algunos casos, puede ser conveniente un cambio en la arquitectura de montajes de cableado complejos que serían difíciles de instalar e incluso más difíciles de poner en servicio. Estas cajas facilitan la incorporación de tarjetas de control del movimiento de una forma fácilmente accesible. Típicamente las cajas se usan por eje y a menudo se montan en un sistema de raíl DIN. Con este método se simplifica la conexión en las máquinas, usando cables individuales o pequeños haces dirigidos desde el rack, o bastidor, de control a varias partes de la máquina. Este método trabaja bien en aplicaciones de bajo volumen, pero a menudo no es aceptable en diseños sensibles al coste en altos volúmenes. A veces el uso de una tarjeta de interconexión convencional crea una máquina funcional que es fácilmente puesta en servicio, y con un coste de construcción más bajo. La tarjeta de interconexión proporciona una conexión directa al conector de alta densidad de la tarjeta de movimiento. La tarjeta típicamente descompone las señales en grupos más manejables, tales como control de motor, realimentación de posición, etc. Una desventaja de la tarjeta de interconexión es el coste de ingeniería que requiera, y otra es que los amplificadores de conexión a través de estas tarjetas pueden ser un poco confusos desde el punto de vista de la interferencia electrónica. El problema se agrava cuando actúan sobre motores de alta potencia. Una variación común de la tarjeta de interconexión es la denominada piggyback, que básicamente es una tarjeta que incorpora amplificación. De esta forma se crea un sistema híbrido en el que las señales de en el que las señales de baja energía, tales como la realimentación de los motores, circulan a través de la tarjeta de interconexión, a la vez que las señales de alta energía se canalizan a través de conectores en forma de tornilla extractor. Hay que tener muy presente que muchas de las configuraciones alternativas que pueden aplicarse están afectadas por la elevación de los costes de ingeniería, costes unitarios, problemas para la puesta en servicio, y volúmenes de producción. Es importante determinar qué arquitectura es la más conveniente para la aplicación específica. En las tarjetas de control del movimiento todo en uno se combina el control del movimiento, amplificadores, y cables de interconexión en una única tarjeta. La construcción de tarjetas a medida del cliente no es tan difícil como parece. La parte más complicada, el controlador del movimiento, puede comprarse terminada en forma de procesador del movimiento. Los procesadores de movimiento son dispositivos ICbased que proporcionan de forma integrada generación de trayectoria, cierre de servo-bucle, conmutación, etc. Una forma alternativa de diseñar este software es comprar por partes los componentes, adquiriendo DSPs o microprocesadores y programándolos. Obviamente, esta alternativa supone un mayor esfuerzo de ingeniería, pero es la primera que comentaremos. Adquiriendo amplificadores de motor IC de manera independiente se facilitará la integración de los amplificadores en la tarjeta. Estos dispositivos manuales aceptan señales de entrada analógicas o digitales de los procesadores de movimiento y realizan todas las funciones necesarias para hacer funcionar el motor. Están disponibles para servomotores de continua, motores de continua sin escobillas, y motores por pasos. Hay tres ventajas en el uso de ICs de amplificador-motor. En primer lugar, el coste unitario es bajo. En esta configuración no hay tarjetas de movimiento o cajas para adquirir de forma independiente. Esto permite confeccionar de forma particular todas las conexiones de la aplicación. Otra ventaja es que la puesta en servicio y mantenimiento es también bastante simple. De hecho, sustituir el controlador se consigue de una forma tan simple como reemplazando una tarjeta. Una ventaja adicional es que no es necesario determinar si el problema está en la tarjeta de movimiento, amplificadores, o en los elementos de conexión en sí. Una desventaja de esta arquitectura es que el esfuerzo de ingeniería es algo más elevado que en las arquitecturas modulares. Otra desventaja es que la instalación de amplificadores basados en IC tienden a ir al entrono de los 48 V y 4 A. Si bien es posible diseñar la potencia necesitada por los amplificadores, hacerlo crea problemas adicionales como interferencias con circuitos digitales y es necesario controlar el calor. Una alternativa comúnmente utilizada para construir sistemas de movimiento es el uso de amplificadores inteligentes o smart, alternativa también conocida como stand-alone drive. En esta arquitectura la tarjeta de control del movimiento se sustituye por una “caja”, que a menudo va conectada en la red serie. El funcionamiento se consigue enchufando directamente o utilizando voltaje de un bus de corriente continua. Esta alternativa de diseño presenta otra ventaja respecto a las tarjetas de movimiento y es que requiere menos cableado. En esta arquitectura, la conexión a la máquina puede realizarse de dos formas: La primera, quizás la menos intuitiva, usa una tarjeta interconectada al modo convencional justamente como las tarjetas de control del movimiento. El uso de esta tarjeta se debe a que incluso en transmisiones simples hay un buen número de señales por cada eje incluyendo paradas de emergencia, permisos, limites, home, y un buen número de entradas y salidas de tipo PLC. Además tenemos la entrada de potencia, las señales de retroalimentación del motor, y la salida de transmisión del motor. Estas señales tienen a ser transmitidas en forma de haces utilizando un pequeño número de conectores de alta densidad, justamente igual que las tarjetas de movimiento. La complejidad de la arquitectura, instalación y puesta en servicio de todas estas señales nos hace volver nuevamente a las ventajas de una tarjeta de interconexión. La segunda alternativa es la conexión directa a los motores. Esto conlleva como ventaja un mayor nivel de integración a la vez que se evitan los gastos de ingeniería de diseño de una tarjeta de interconexión. Si esto es o no posible, sin embargo, depende de los tipos de conectores proporcionados por la transmisión y la aplicación. Una ventaja adicional, si es practicable, es que la transmisión puede distribuirse a través de toda la máquina. Esto es atractivo porque se acorta la longitud de cable. Otras consideraciones no resultan tan obvias cuando se comparan tarjetas de movimiento a stand-alone drives. Por ejemplo, a menos que el sistema use una red de alta velocidad, stand-alone drives es relativamente difícil de sincronizar en movimientos multidimensionales. En este caso es más fácil usar una tarjeta de movimiento multi-eje. Como conclusión, podemos decir que no hay una simple respuesta sobre cuál es la arquitectura de transmisión idónea, y cuál prevalece sobre otra. A veces dos arquitecturas pueden incluso usarse en la misma aplicación.
Bibliografía: Architectures for economical motion. Machine design july 2008
Palabras clave: breakour boxes, motion card, hookups, interconnect card, all-in-one motion card, custom-building card, ICbased devised, smart amplifier, motion-control card

28 septiembre 2008

Microorganismos que convierten hidrocarburos en gas natural

Un grupo de investigadores de la Universidad de Oklahoma ha conseguido aislar una comunidad de microorganismos capaces de convertir hidrocarburos en gas natural. El descubrimiento se realizó por azar durante un trabajo de investigación en el que se estudiaba un problema que acosa a la humanidad desde hace décadas, el destino de los derrames de petróleo. Los investigadores han descubierto que un proceso denominado groundbreaking – conocido también como metabolismo anaeróbico de hidrocarburos – puede ser utilizado para estimular la producción de gas metano en los depósitos de petróleo más antiguos y maduros, como los que existen en Oklahoma. A partir de este trabajo se ha obtenido una conclusión de gran interés: Microorganismos similares pueden estar implicados en problemas que van desde la degradación de combustibles a la corrosión de tuberías. Con este descubrimiento se han abierto nuevos frentes de investigación dirigidos a averiguar los mecanismos de degradación de hidrocarburos. En este sentido, investigadores de la Universidad de Oklahoma está estudiando como atacar los problemas de corrosión que afectan a tuberías y depósitos como consecuencia de la degradación de los combustibles contenidos en su interior. El biodeterioro y la biocorrosión son procesos microbiológicos fundamentales que pueden causar grietas en instalaciones de almacenamiento o trasiego de hidrocarburos. Entre otros efectos, este fenómeno es responsable de la contaminación ambiental del entorno de instalaciones de proceso o almacenamiento de hidrocarburos. El conocimiento de los mecanismos naturales con los que el medio ambiente se libra de la contaminación nos ayuda a entender la forma en la que determinados microorganismos interactúan con los hidrocarburos. En los estudios llevados a cabo en la Universidad de Oklahoma se han conseguido aislar organismos de gran interés que son capaces de metabolizar hidrocarburos en ausencia de oxígeno, algo que llevaba intentándose hace mucho tiempo. Los mecanismos por los que se produce la biocorrosión no son aún muy conocidos. Como hipótesis creíble se piensa que las células crecen en comunidades que se adhieren al interior de la superficie de tuberías y forman biofilms tri-dimensionales que pueden causar corrosión bajo determinadas condiciones. La interrupción o diagnosis de este proceso puede realizarse una vez se comprenden estos mecanismos. La importancia económica de la biocorrosión es enorme a escala global. En efecto, sólo en Estados Unidos, más de 800.000 km de tuberías cruzan el país transportando crudo y producto refinado. Además de en las conducciones en sí, hay problemas frecuentes en refinerías y depósitos de almacenamiento, y en todos los casos las consecuencias son las mismas. Los microorganismos crecen en el interior de las tuberías porque siempre hay agua mezclada con los hidrocarburos. En los depósitos más antiguos, la acumulación de agua aumenta y por lo tanto lo hace también el problema. Hasta ahora, se pensaba que no era posible la existencia de microorganismos anaerobios que creciesen por la metabolización de hidrocarburos y en ausencia de oxígeno, pero estas investigaciones han demostrado lo contrario.

Bibliografía: Microorganisms that convert hydrocarbons to natural gas isolated. Science News August 2008

Palabras clave: Groundbreaking process, anaerobic hydrocarbon metabolism, biodeterioration, biocorrosion

27 septiembre 2008

Aplicación de la espectrometría en la industria

Un espectrómetro es un instrumento óptico utilizado para medir las propiedades de la luz en una porción específica del espectro electromagnético. Su aplicación más típica es el análisis espectroscópico, utilizado para identificar materiales. Es por lo tanto un equipo con aplicaciones destacables en el control de la calidad de todo tipo de productos y materiales.
Pese a lo avanzado de esta tecnología, su invento se remonta ya a casi doscientos años, y hasta hace pocos años su utilización estaba confinada a laboratorios. Sin embargo, a comienzos de los 90 comenzó la revolución de la miniaturización. Las tecnologías relacionadas con la industria de las telecomunicaciones, tales como la fibra óptica, detectores de semiconductores eficientes, novedosas ópticas, así como computadores personales contribuyeron a la miniaturización de los sistemas de espectrometría. Hoy, gracias a su solidez y bajo coste, los espectrómetros basados en fibra óptica pueden utilizarse para miles de aplicaciones inimaginables en todos los campos de la ciencia y la técnica.

¿Puede ayudarte la espectrometría en tu industria?

Si fabricas cualquier producto o material y pretendes orientar tu negocio hacia el segmento de mercado de gama media-alta, la espectrometría puede ser una aliada útil. No es fácil hacer un resumen rápido que pueda orientar sobre las posibilidades que en la industria tiene esta tecnología, pero lo que si podemos decir es que en los últimos 16 años se han desarrollado un inimaginable número de aplicaciones destinadas a obtener datos en tiempo real mediante espectrómetros. Uno de los importantes factores en la historia de éxito del espectrómetro es que se trata de un equipo que ya se fabrica en serie, lo cual ha permitido una reducción sensible de los costes. Las ventajas para aplicaciones industriales son interesantes, ya que en la industria probablemente no necesitemos equipos demasiado sofisticados, y podremos ir a buscar espectrómetros de bajo coste. Hoy en día, varias compañías fabrican espectrómetros en miniatura y con series de producción cada vez más grandes. Otra gran ventaja de estos nuevos espectrómetros es que han salido del laboratorio, y pueden utilizarse para control de calidad en instalaciones de campo o en grandes plantas industriales. Gracias también al aumento de la resolución, la industria se ha movido rápido y esta tecnología se utiliza ya con mucha frecuencia en todo tipo de instalaciones industriales con el objetivo de controlar el color o la composición química de un producto terminado. La determinación de la composición química de los materiales, o el color, es de vital importancia en numerosos procesos industriales, y esto ahora puede hacerse de forma eficiente y en tiempo real con espectrómetros en miniatura. Podemos llegar incluso a integrar el espectrómetro en el propio proceso productivo, lo que nos permite obtener información en tiempo real de los productos fabricados. Hasta la llegada de esta tecnología, los caros espectrómetros de laboratorio era la única forma de controlar el color o la composición química de productos terminados. Hoy, pueden utilizarse varios módulos de espectrómetro que integrados en el proceso de fabricación obtienen los datos en tiempo real y almacenan en bases de datos todos los parámetros del proceso. La utilización de módulos individuales es otra de las grandes ventajas de esta tecnología, ya que hoy no es preciso comprar el equipo completo, sino únicamente los módulos que requiere nuestro proceso de producción. Los módulos disponen de todo lo que nuestro proceso requiere para ser controlado, y además lo hacen con la máxima precisión. Los grandes avances que se están consiguiendo están permitiendo el acceso de la tecnología cada vez a más aplicaciones, y alcanzar logros impensables hace tan solo un par de años. Y aquí desde luego tienen mucho que decir los continuos avances en la óptica y la detección, que nos permite acceder al control de propiedades de una forma cada vez más sofisticada. La última generación, por ejemplo, permite detectar radiaciones ultravioletas de vacío y profundas, la tecnología VUV.

Bibliografía: Miniaturization pushes spectrometers forward. Optics & laser Europe. September 2008

Palabras clave: Miniaturization revolution, fibre-optic-based spectrometer, deep and vacuum ultraviolet radiation (VUV)

La ambición solar de Intel

Mucho se juegan los inversores en energía solar, y buena prueba de ello ha sido el nerviosismo ante la aprobación "in extremis" del Real Decreto que prima la producción de este tipo de energía. Es por ello vital tratar de averiguar cómo va a comportarse el mercado en el futuro, y cuáles son las tendencias por países. Al respecto, queremos recoger aquí una noticia que aparece en la edición impresa de la revista "Optics & Laser Europe", en su edición del mes de septiembre: Intel´s solar ambition.

¿Quién es Intel?

La empresa Intel, junto con Texas Instruments, puede considerarse la empresa pionera en fabricación de microprocesadores. Intel domina el mercado mundial de los microprocesadores, y la única empresa que sigue su estela es Advanced Micro Deviced (AMD). Entre las tecnologías desarrolladas por intel destacamos entre otras Pentium D, Corel 2 Duo, Centrino, y la tecnología hyper-threading integrada en los petium 4. Entre los nuevos proyectos de Intel destacamos el Tera Scale Computing, con el que ya se ha logrado un procesador de 80 núcleos y 2 Teraflop que hace parecer antediluvianos a los actuales. Entre los nuevos lanzamientos de la compañía destacamos una nueva gama de procesadores, a los que se ha llamado Intel Atom, y están diseñados para aplicaciones portátiles. Pero además de los microprocesadores, la capacidad innovadora de Intel ha hecho que sea responsable de muchas innovaciones en el hardware de los ordenadores personales. Entre muchas otras destacamos PCI, AGP y USB, además del nuevo PCI-Express.

La ambición de Intel

Puede sorprender que en plena carrera por el control de los microprocesadores a escala planetaria, Intel Capital, la rama de inversiones de la compañía desarrolladora de microprocesadores y semiconductores esté dando pasos firmes hacia el sector de la tecnología solar. Intel Capital es uno de los mayores monstruos del mundo dedicados a devorar compañías innovadoras en el mundo de la tecnología, y entre otras muchas cosas es responsable del actual crecimiento de internet y de los nuevos modelos de uso, así como del desarrollo avanzado de standards industriales. Intel tiene tal capacidad de inversión, que es capaz de contribuir decisivamente en territorios, incluso a escala de país. Algunos ejemplos los tenemos en Israel y Vietnam, países por los que apostó Intel, contribuyendo decisivamente a introducirlos en el selecto grupo de los países con acceso a las high tech. En dos artículos del blog hemos hablado de ello (El poder de Israel y Cómo convertir un país destruido en una potencia económica: Vietnam), y resulta especialmente relevante la inversión de 1.000 millones de dólares que Intel realizó en Vietnam hace unos años. Es difícil para una compañía pujante resistirse a Intel Capital cuando llama a su puerta, y la verdad es que IC llama a muchas puertas. Una de las últimas empresas en las que Intel ha adquirido participaciones ha sido Telligent Systems, donde ahora participa con 20 millones de dólares. Es el desembarco más claro de las compañías en el nuevo mundo que se está creando en las social networks.

Entrada en el sector solar

Han pasado ya los años en los que el desarrollo de la energía solar quedaba relegado a excéntricos locos de laboratorio, y desde hace algún tiempo esta actividad está recibiendo ingentes inyecciones de capital de grandes compañías de primera línea. Intel no iba a quedar atrás. De hecho, ya vimos hace unos días que Intel participaba también en la producción de films solar. Pero la actividad de la compañía en el sector solar va mucho más allá. En este sentido, destacamos que Intel Capital ha debido de ver buenas oportunidades en el mundo de la energía solar, y ha decidido entrar de lleno en el desarrollo de tecnologías destinadas a producir energía a partir del sol, y ello lo hace de la mano de la compañía SpectraWatt, a quien ha apoyado en sus investigaciones con 50 millones de dólares. SpectraWatt es una compañía dedicada a la fabricación de células solares destinadas a la fabricación de paneles fotovoltaicos, y tiene abiertas líneas de investigación sobre técnicas avanzadas de producción de células solares. En la operación participan también otras compañías como Cogentrix Energy, LLC, y Goldman Sach Group. El esfuerzo de SpectraWatt en el estudio de la mejora tecnológica de los procesos de fabricación de células solares se ven ahora recompensados. Podemos atisbar aquí que Intel ha debido ver posibilidades reales para conseguir disminuir el coste de los paneles solares, pues la compañía no suele actuar a ciegas. Ello nos hace presagiar el posible lanzamiento de paneles solares de menor coste, un segmento de mercado que crece con intensidad en todo el mundo (Ver Perspectivas de mercado de la energía solar en el panorama internacional).

Otra de las operaciones que Intel viene cerrando este año es la inversión de 24 millones de euros en la compañía alemana Sulfurcell. Esta compañía ha venido desarrollando módulos solares de film basados en conductores de tipo calcopirita (CIS/CIGSEe) desde 2003, y sus orígenes están en el Hahn-Meitner-Institut. Pero no ha sido solamente Intel quien ha apostado por esta última compañía, podemos destacar también fondos de inversión como Climate Change Capital y BEU, que pertenecen a Gaz de France y Vattenfall Europe.

Palabras clave: Advanced solar cell technologies, chalcopyrite-type semiconductors

26 septiembre 2008

Nuevo software de análisis de rayos láser y sus aplicaciones en soldadura

Ophir-Spricon, líder global en equipos de medición láser, lanzó al mercado el pasado mes de agosto un nuevo software de análisis de la precisión de rayos láser, la última versión de su software LBA. La precisión de la medición de LBA se basa en Ultracal, el algoritmo de corrección patentado por la compañía que ayudó a establecer el standard ISO 11146-3 para la determinación de la exactitud de la medición del rayo. Ultracal asegura que la alta exactitud y fiabilidad en la industria para retener señales negativas es esencial para hacer mediciones de la anchura del rayo correctas y extraer débiles señales del ruido. LBA también se caracteriza por un programa de Pointing Stability que colecta datos de pico y centroide del sistema central del LBA y los muestra gráficamente. Esto último es crítico para conseguir realizar soldaduras de alta precisión, en aplicaciones de gama alta que utilicen fabricación láser o en la industria militar.
La última visión de LBA opera con el sistema operativo Microsoft Windows Vista, y trabaja con SP503U y SP620U de Ophir-Spriricon, nuevas cámaras USB 2.0 CCD que caracterizan el rango más dinámico disponible en la industria, hasta 64 dB.
LBA está diseñado para trabajar en una gran variedad de aplicaciones de fabricación de alta gama e I+D, y contiene todos los algoritmos y cálculos necesarios para hacer las medidas más exactas, incluyendo cálculos cuantitativos, visualización 2D y 3D, apertura definida por el usuario, zoom de hasta 32 aumentos, etc.
Palabras clave: Laser beam analysis software

Nigeria, petróleo en peligro

Los grandes países de África nacieron en el tumultuoso proceso de descolonización que vivió el continente, especialmente a partir de la II guerra mundial. El deseo de independencia de muchos pueblos tuvo su oportunidad en los años tumultuosos de la guerra fría, cuando las potencias ocupantes estaban demasiado ocupadas para mantener costosas campañas en grandes territorios donde sólo se extraían algunos minerales, en un tiempo que casi costaba más el transporte que el propio mineral. De esta forma, Francia, Alemania y Reino Unido, y en menor medida Italia, Portugal, Bélgica y España, recogieron sus cosas y dejaron los respectivos países ocupados sin preocuparse de nada.

Nigeria es un país grande, el más poblado del continente africano, y con una diversidad cultural tal que se hablan más de 500 lenguas distintas. Su superficie es de 923.000 km2, casi el doble que España, pero su población total ronda los 134.000.000 millones de habitantes. El país obtuvo la independencia en 1960, y casi sin solución de continuidad comenzaron los golpes de estado y las guerras tribales. En un cocktail de población como el de Nigeria era de lo más previsible.

Uno de cada cinco habitantes del continente africano reside en Nigeria, y su economía se apoya fundamentalmente en sus reservas de más de 26.000 millones de barriles de petróleo, y más de 3 millones de m3 de gas natural. Pero en un país tan peculiar en el que el rey se hizo construir un trono de oro pagado con el petróleo, a la vez que la mayoría de los nigerianos vive con menos de 1 dólar al día, no podría reinar mucho la calma. Menos aún cuando el petróleo se encuentra actualmente en manos de compañías extranjeras.

En este artículo vamos a ver qué está ocurriendo en Nigeria, y en su petróleo. Al ser un blog de economía trataremos de cerrar los ojos y centrarnos solamente en las repercusiones que la inestabilidad que vive el país puede tener en la economía global.

Situación actual:

Las batallas entre las fuerzas armadas de Nigeria y las milicias del Delta del Níger están empujando al país hacia una situación catastrófica, y cada vez parece más evidente que la situación está dirigiéndose gradualmente hacia una guerra civil. Los últimos enfrentamientos serios han tenido lugar el pasado 13 de Septiembre, cuando las fuerzas armadas lanzaron un ataque aéreo contra un campamento de las milicias situadas en el Delta del Niger, el corazón de la producción de petróleo en África. Este ataque provocó que el grupo armado más importante de la región, el "Movement for the Emantipation of the Niger Delta" (MEND) golpease también, y golpease como suele hacer, donde más duele. Los ataques directos contra las instalaciones petrolíferas han hecho que el conflicto amplíe su espectro. MEND es una organización política que reclama una mayor participación en los ingresos del petróleo para la empobrecida región donde se asientan los yacimientos. Es en realidad una organización que a modo de paraguas tiene influencia sobre diversos grupos armados que operan en la región. En tres años de operación en el país han conseguido reducir la producción de petróleo de Nigeria en un 20 %, pero las estimaciones van más allá. Si estalla la guerra civil, Nigeria perderá al menos un 40 % de su capacidad para producir petróleo.

Hasta ahora las confrontaciones entre guerrilla y ejército han sido escasos, pero las últimas acciones del ejército han provocado una dura respuesta de los diferentes grupos que operan en la región. Otro foco de preocupación para el gobierno nigeriano es que estos grupos están empezando a actuar de forma cohesionada, lo cual no habían conseguido hasta ahora.

En fin, un asunto de lo más espinoso el que está teniendo lugar en el delta del Niger.

Biliografía: Risky tough. The Economist. September 20th 2008

El negocio de la biomasa en la India

Según cuenta el historiador británico Hugh Thomas en su libro "El Imperio Español" una de las primeras observaciones de los colonos en la América continental fue la riqueza de la tierra:
"Todo lo que los españoles plantaban o sembraban en Urabá había crecido extraordinariamente bien...Han traído de Europa todo tipo de semillas, injertos, caña de azúcar, árboles y plantas jóvenes. ¡OH, admirable fertilidad! Los pepinos y otros vegetales pueden recogerse al cabo de veinte días de plantarlos. La col, la remolacha, la lechuga, la escarola y otros productos de huerta maduran en sólo diez días, y las calabazas y los melones, veintiocho días después de sembrarlos. Los árboles jóvenes que criamos en nuestros viveros, así como los injertos de árboles similares a los de España, dan fruto con tanta rapidez como en La Española".
Valga este preámbulo para hacernos una idea de la capacidad que tienen muchas zonas tropicales para generar biomasa. En efecto, a veces nos empecinamos en buscar biomasa donde no la hay mientras que en otros sitios es un recurso de lo más abundante, y además aprovecharse de forma sostenible. La India es uno de estos países, así que veamos que nos dice al respecto The Economist del pasado 20 de septiembre en su artículo "Power Plants".
Por lo que cuenta la revista, las firmas británicas del sector han puesto su vista en las magníficas posibilidades que para la producción de energía a partir de la biomasa podemos encontrar en la India. En el estado indio de Chhattisgarh, por ejemplo, se están realizando cultivos para la producción de biocombustibles. Se trata de una joint-ventures entre DI Oils, una firma de biocombustibles británica, y BP, uno de los gigantes de la energía. DI-BP, han prometido pagar 14 céntimos por cada kilogramo de semillas negras de jatropha. Trituradas, estas semillas producen un aceite viscoso que cuando se quema genera una llama clara y limpia. Con el aceite se puede hacer funcionar un generador o una bomba, o puede ser refinado para producir biocombustibles que alimentan tractores, camiones o trenes.
La Jatropha contiene una proteína tóxica similar al ricino, y tradicionalmente sólo ha ocupado los setos, como protección de cultivos comestibles del ganado doméstico. La tribu Shambaa, en Tanzania, utilizaba sus frutos para otro propósito más curioso. Hacían comer los frutos a los sospechosos de haber cometido un delito, si vomitaban, eran inocentes; y si fallecían, eran culpables.
Pero ahora el mundo se propone producir grandes cantidades de esta planta, pues sus aplicaciones para producir energía son más que interesantes. Es una planta que se comercializa también en España con destino a plantaciones para producir biodiesel. En todo el mundo hay puestas muchas esperanzas en esta planta venenosa, como uno de los medios para obtener una parte de la energía que tan vorazmente reclama la humanidad. En la India, el cultivo de la Jatropha está suponiendo un importante revulsivo económico, ya que se están regenerando mucho suelo seco y desnudo para cultivar Jathopha, produciendo un efecto positivo en la creación de trabajo para la población local. India cuenta ya con dos tercios de los cultivos de Jatropha de todo elmundo.
El gobierno indio se ha apuntado también a la moda de las energías renovables, y para 2017 se propone satisfacer el 20 % de la demanda de combustible diesel de la India con combustibles derivados de las plantas. Esto significa que se van a poner en explotación 14 millones de hectáreas para cultivar Jatropha.
Pero en la India se están utilizando también otras plantas para la producción de biocombustibles: Por ejemplo, se está produciendo bioetanol a partir de la melaza que se genera como subproducto en el refinado de caña de azúcar. También la pongamia pinnata, un abedul indio, se está utilizando como fuente de biodiesel. Respecto a la plantación de estos árboles para la producción de biomasa, desde la India se están extendiendo los cultivos hasta países vecinos, por ejemplo Indonesia, Sri Lanka y Huganda. Tan solo la firma Roshini International Bio Energy, se propone plantar 1.000 millones de árboles en todo el planeta, ocupando un área como la mitad de Dinamarca. Esperemos que estas repoblaciones forestales no se realicen sustituyendo árboles autóctonos, sino recuperando terrenos degradados. En este sentido, parece haber una tendencia reciente en la que los cultivos para obtener biomasa se están extendiendo hacia terrenos secos que pueden tolerarlos.

El mercado del control del movimiento continúa su tendencia alcista

Cierto es que la industria ha frenado su expansión, y el freno es global. Pero dos tendencias están ahora en auge, por una parte la búsqueda de nuevos mercados, y por otra la mejora de la productividad industrial. Hay que producir lo mismo, pero es necesario reducir costes que compensen los incrementos en el precio de la energía.
De ahí que actividades como el control del movimiento estén en auge en plena crisis. En efecto, de acuerdo con el último análisis de tendencias de la Motion Control Association (datos de Estados Unidos), el mercado ha crecido significativamente en el primer trimestre de 2008, comparándolo con el mismo periodo del año anterior. El incremento anual de este mercado ha sido espectacular, pues ha aumentado nada menos que un 18,8 %, y estos resultados han llegado en un momento en el que la demanda global ha disminuido.
Los productos de control del movimiento, que se usan en automatización, están en auge ante el deseo generalizado de mejorar la eficiencia del capital, reducir costes laborales, y sustituir máquinas obsoletas por equipos más versátiles.
También es preciso decir, que las cifras de este año son mucho menos optimistas que las del año anterior, pues el crecimiento ha sido sensiblemente menor. No obstante, a las vista del informe de tendencia, no parece previsible una disminución sensible de la actividad de ninguno de los segmentos de mercado.

25 septiembre 2008

Se alcanza un nuevo record de eficiencia en las células solares

Según informa ScienceDaily, el instituto Fraunhofer de Alemania acaba de conseguir un nuevo record de eficiencia en las células solares, alcanzándose por primera vez el 39,7 %. De esta forma se vuelve a conseguir batir en Europa el record de eficiencia de esta tecnología, que también había sido logrado por el mismo instituto en el 37,6 %. Las células solares multi-unión se utilizan en la tecnología de concentradores fotovoltaicos destinados a estaciones plantas de generación de energía solar.
Según el jefe del equipo de investigación, Frank Dimroth, el incremento en la eficiencia se ha obtenido mejorando las superficies de contacto de las células solares. Como resultado, usando las mismas estructuras de semiconductores, puede alcanzarse una mayor eficiencia al convertir la luz del sol en electricidad.

Veamos con un poquito de detalle cómo funciona esta tecnología

Para su utilización en los sistemas de concentración fotovoltaicos, la eficiencia óptima de las células solares multi-unión debe alcanzarse con un factor de concentración de la luz solar de 300 – 600. La metalización del lado frontal hace la marca la principal diferencia entre los distintos factores de concentración. En la malla frontal la corriente es conducida a través de una red de minúsculos conductores desde el medio de la célula solar al borde, donde es recogida por un alambre de oro de 50 La estructura de esta red metálica es decisiva, Particularmente bajo la luz del sol concentrada. Por un lado, los conductores metálicos deben ser lo bastante grandes como para transportar, con baja resistencia, las grandes corrientes que se generan por la luz concentrada. Por otro, los conductores deben ser tan pequeños como sea posible ya que la luz del sol no puede penetrar a través del metal, por lo que el área de la célula cubierta por metal no puede aprovecharse para la conversión eléctrica.

Hacia el aprovechamiento de TODO el espectro solar

Durante los dos últimos años, Fraunhofer ISE ha estado trabajando en un nuevo programa destinado al cálculo teórico de las estructuras de contacto óptimas. Este proyecto se denomina Fullspectrum y tiene como objetivo conseguir una mejor explotación de todo el espectro solar, para lo cual se aplican conceptos desarrollados en el campo teórico pero aún no probados en aplicaciones experimentales. Objetivos más específicos del proyecto son:

  1. Células multi-unión III-V (MJC).
  2. Convertidores termofotovoltaicos solares (TPV).
  3. Materiales (IB) y células de banda intermedia (IBC).
  4. Conceptos a nivel molecular para la utilización completa del espectro solar.
  5. Tecnologías de fabricación para nuevos conceptos.

La tecnología MJC se dirige hacia conseguir un 40 % de eficiencia y será desarrollada usando sustratos de bajo coste y alta concentración (por encima de 1000 suns). TPV es un concepto de límite superior de la eficiencia teórica como consecuencia de que toda la energía de los fotones se usa en el proceso de calentamiento y debido aque los fotones no usados pueden volver al emisor, y por lo tanto calentarlo.

Palabras clave: Multi-junction solar cell, photovoltaic concentrator technology, MJC technology

24 septiembre 2008

El boom de los negocios verdes

Para montar un negocio que funcione, hay que buscar ideas innovadoras, y para ello debemos movernos en un ámbito lo más amplio posible. Las ideas surgen donde menos lo esperamos, y hay que buscarlas. En este sentido, uno de los campos de actividad que está generando negocio de manera creciente es el Green Business, o negocio verde. Esta actividad empresarial se fundamenta en desarrollar todo tipo de productos, que deben cumplir con unos requisitos mínimos de compromiso medioambiental. En efecto, como hemos visto en un artículo reciente (el gran negocio del cambio climático), la lucha contra el cambio climático está generando una gran actividad destinada a conseguir un único objetivo: Reducir las emisiones de CO2 a la atmósfera procedente de las actividades humanas. En este artículo, hablamos de los negocios verdes y de las oportunidades que puede generar esta actividad para quien sabe buscarlas.
Bueno, sin más preámbulos vamos a ver que hacen muchas compañías en esto del green business.

¿Qué productos pueden considerarse Green Business?

Por ejemplo…los productos naturales y saludables

¿Producimos algo natural y saludable? Pues estamos sin saberlo en el negocio del green business, ahora sólo tenemos que saber venderlo como tal. En efecto, productos de limpieza con sabor a menta, humectadores de manzana, máscaras de granada…y un sinfín de nuevos productos. Las estanterías de los supermercados están ya llenos de productos naturales basados en ingredientes renovables. Es la nueva tendencia de huir de productos químicos de efectos inciertos en el organismo y los consumidores buscan con avidez la forma incorporar a la cesta de la compra los productos más saludables. Seguro que muchos de nuestros productos pueden incorporarse a este nuevo negocio si tenemos la habilidad de dar un cambio de imagen a lo que estamos produciendo de toda la vida. Eso sí, debemos de hacerlo de forma natural y ello debe quedar contrastado lo más objetivamente posible.

¿Qué ganamos?

Ganamos negocio y capacidad para acceder a nuevos mercados…a los mercados más jugosos: Europa, Japón y Estados Unidos. Por poner un ejemplo, en los últimos años las marcas de cuidado de la piel, con productos sostenibles y orgánicos, han hecho caja. Según un informe de una firma de investigación del negocio que generan los productos orgánicos, las ventas de productos naturales facturaban ya en todo el mundo la cantidad de 7.000 millones de dólares. Las previsiones indican asimismo que para 2010, esta cifra aumentará a 10.000 millones.

¿Cuál es la idea de producto sostenible?

Muchos productos tradicionales son sostenibles, aunque lo cierto es que cuando la demanda del negocio crece, comienzan a surgir problemas para garantizar que la cadena de suministros es sostenible. Ello conlleva al desarrollo de una idea interesante: Dar una orientación sostenible a nuestro negocio permitirá que pueda integrarse en alguna de las etapas de fabricación de productos sostenibles.

Pero para implantar Green Business en nuestro negocio, debemos desarrollar una política empresarial que enfatice los conceptos de sostenibilidad ambiental, conceptos que son vitales para conseguir respetar esta orientación en etapas de fuerte crecimiento de nuestra compañía. Una idea es común en las líneas de productos sostenibles, y siguiendo con el ejemplo de los productos cosméticos, podremos entenderlo mucho mejor: Un producto será más sostenible si es simple, si sus ingredientes son sostenibles, y si el número de ingredientes es reducido. Cuanto menos complejo sea el producto que fabricamos, menor sea la lista de ingredientes, probablemente será más saludable pero también es seguro que se reducirán los residuos generados en su producción. Cuanto más compleja es la línea de suministros y el proceso de fabricación, es probable que más nos alejemos del concepto de sostenibilidad. Es importante resaltar que muchos alimentos preparados, o productos para el cuidado de la piel, utilizan ingredientes que son puro relleno, que se usan simplemente por motivos de márketing, lo cual evidentemente conlleva un terrible derroche de recursos valiosos.

Pero hay otros efectos en la sostenibilidad cuando trabajamos el concepto de "green business". Siguiendo con el ejemplo de los productos para el cuidado de la piel, si aplicamos sostenibilidad al producto, es muy probable que el criterio de sostenibilidad se extienda a todos los procesos de producción. En efecto, las compañías que trabajan con productos naturales instan a la introducción de conceptos de sostenibilidad a todos los eslabones de la cadena de producción, lo cual redundará sin duda en grandes beneficios para sectores más amplios. Por ejemplo, el uso de productos cultivados bajo criterios sostenibles contribuirán también a la mejora del medio ambienta al utilizar técnicas de producción menos agresivas, y sobre todo menos contaminantes (menos fertilizantes, pesticidas, etc). En los productos sostenibles, los ingredientes tienen un claro propósito que debe ser conocido por los consumidores, que saben que cuando eligen esta alternativa estarán obteniendo claras ventajas. La potenciación de las vitaminas en los productos naturales es otro ejemplo de sostenibilidad.

El sector farmacéutico es otro de los que están asumiendo con fuerza las ideas de productos sostenibles o saludables. Normalmente se trata de productos de para-farmacia pero que son cada vez más importantes dentro del sector farmacéutico. El éxito de estas compañías no es ninguna fábula. Por ejemplo, BeFine Food Skincare, es una compañía norteamericana en gran crecimiento, y debe su éxito a sus líneas de productos naturales. El éxito de la compañía ha llegado al punto de que sus productos son suministrados directamente a CVS/pharmacy, la mayor cadena farmacéutica de Estados Unidos. Esto nos abre otra idea, y es que las grandes compañías no están especializadas en productos de línea "green business". Es decir, una empresa especializada y reconocida en estos nuevos productos puede conseguir con facilidad que su producción sea distribuida por las grandes compañías.

Ventajas de la marca de sostenibilidad de los alimentos

Otro de los sectores en los que los productos con el sello de sostenibilidad tienen un éxito creciente es sin duda el de los alimentos. Los sucesivos escándalos y crisis alimentarias que se vienen produciendo cada cierto tiempo han generado que muchas personas están altamente mentalizadas en el consumo de alimentos saludables. Esta cuestión es muy importante especialmente para los exportadores de alimentos producidos fuera de los mercados norteamericano y europeo. En efecto, ya que las normas sanitarias no son suficientemente estrictas en muchos países del mundo, las compañías europeas y norteamericanas desconfían de productos importados sin suficientes garantías en origen. Conocemos casos como el del aceite contaminado procedente de Ucrania, que puede incluso llegar a paralizar las exportaciones de un país, o incluso establecer medidas cautelares sobre productos a escala nacional. Esto ya ha ocurrido ya, por lo que los productores con vocación exportadora en economías emergentes ganan ventajas competitivas si se acogen a normas voluntarias que den presunción de conformidad de los productos que fabrican.

La utilización de marcas de sostenibilidad de los alimentos utilizadas por exportadores de economías emergentes es algo que debería desarrollarse en el futuro como una forma de conseguir mejorar su capacidad competitiva. En efecto, la internacionalización de la restauración y los alimentos precocinados hace que cada vez más compañías dependan de ingredientes naturales exóticos procedentes de múltiples países del globo. ¿Qué garantías hay de que esos productos se hayan cultivado siguiendo prácticas saludables? Prácticamente ninguna.

Envases sostenibles

Los envases entran dentro de las partes de los sistemas de producción que más residuos generan, y en muchos casos los residuos son además de alta persistencia en el medio ambiente. Es consecuentemente el de los envases sostenibles otro campo de desarrollo del "green business". Ya hemos hablado en otros artículos de los esfuerzos que se vienen haciendo en el sector de los materiales plásticos, que es sin duda el más afectado. Es por tanto interesante el desarrollo de negocios que tengan como objetivo fabricar envases con el mayor grado de sostenibilidad posible, utilizando por ejemplo materiales reciclados. También se está trabajando en la disminución del material en los envases, y ello lleva consigo el aumentar las exigencias de diseño del envase. Para ello buscan alternativas en las que disminuyendo los residuos del envase se consiga trasladar al consumidor el mensaje de la marca que comercializa el producto. Algunas compañías trabajan con ideas innovadoras. Por ejemplo, Pangea Organics utiliza embalajes no ya reciclables, sino también compostable, lo cual lo hace idóneo para otra industria en auge: la fabricación de compost.

Bibliografía: Algunas ideas fundamentales de este artículo se han extraído de Growing a Green Business Without Compromise.

Revisión de últimas tendencias en diseño de sensores

Volvemos nuevamente a repetir que lo más importante de cara a mejorar la productividad de una planta industrial es conocer cómo se comportan los procesos en todas sus etapas intermedias. Es vital disponer la información detallada de todo lo que está ocurriendo en el proceso, y para ello recurriremos en primer término a los sensores. Los diseñadores están añadiendo a los sensores un procesado inteligente para llenar los huecos en sus capacidades, y producir diseños que cuestan menos de fabricar y operar. En este artículo vamos a revisar las últimas tendencias en diseño de sensores, así como las aplicaciones más destacables.
Ya que el coste de los microprocesadores y sensores continúa cayendo, los sistemas autónomos y semiautónomos pueden incorporar más inteligencia y llevar a cabo decisiones más óptimas basadas en una mejor comprensión de sus condiciones internas y el medio ambiente que la rodea. Añadiendo sensores y procesado inteligente para poner en correlación los datos de todos los sensores a un diseño incurre en una mayor complejidad y coste de tiempo de diseño. Pero este mayor coste de diseño se acepta cada vez más porque puede obtenerse un sistema diferenciado que rinde más capacidades de una forma más efectiva.
El uso de sensores en diseños embebidos no es nuevo. Lo que está cambiando es que los diseños incorporan cada vez más sensores y procesadores – desde los sistemas de usuario final a los aparatos de producción en masa. El umbral que permite sustituir estructuras de control mecánico por sensores y microprocesadores continúa cayendo en precio. Pero la forma en que las compañías están separando procesos y correlacionando múltiples sensores en el mismo sistema va más allá de la sustitución mecánica. Mezclando convenientemente sensores y algoritmos de procesado puede disminuirse el coste de materiales, mejorar la eficiencia energética, y mejorar el rendimiento del sistema.

Últimos avances de sensores en vehículos autónomos

Entre los últimos avances de los sensores, destacamos por ejemplo los que están teniendo lugar en el mundo de los vehículos autónomos. Proyectos de investigación como los llevados a cabo por Defense Advanced Research Projects Agency muestran que los vehículos autónomos pueden sentir, interpretar, predecir, interactuar, y moverse. Los últimos desafíos muestran vehículos automóviles que pueden navegar enteramente solos, sin control remoto o conductor humano, dependiendo únicamente de varios sensores situados a bordo y sistemas de posición. Sin embargo, en estas experiencias, se usa siempre un sistema GPS que marca la ruta. Los vehículos no deciden donde ir y que puntos visitar, ellos simplemente se las arreglan para ir encontrando cada punto de las lista que marca su recorrido. Los vehículos utilizados en estos experimentos pueden realizar con seguridad maniobras complejas, tales como mezclarse con otros vehículos, adelantar, aparcar, y respetar prioridades en intersecciones. En la experiencia llevada a cabo en el DARPA Urban Challenge trial, se utilizaron con éxito seis equipos de vehículos. El vehículo ganador, del equipo de carreras Tartan, empleo siete sensores de visión, radar y lidar, además de un GPS/IMU inercial (unidad de medición inercial). La elección de los sensores soporta la fusión de datos para el algoritmo de planificación y proporciona solapamiento entre sensores para redundancia y correlación de los datos.

Últimos avances de sensores en aplicaciones robotizadas

Los robots constituyen una categoría creciente de máquinas que utilizan sistemas autónomos ricos en sensores. Citemos por ejemplo el BigDog, robot que puede navegar atravesando terrenos difíciles, incluyendo suelo cubierto por el hielo, basándose en sensores y sistemas de control abordo. Los sensores de BigDog para locomoción incluyen co-posición, co-fuerza, contacto con el suelo, carga en el suelo, giroscopio láser, y un sistema de estereovisión. Sensores adicionales se centran en el estado interno del sistema y controla presión hidráulica, temperatura de aceite, temperatura del motor, rotaciones por minuto, y carga de batería. Otro fabricante de robots, iRobot, produce robots que utilizan sensores infrarrojos múltiples para detectar las condiciones ambientales.

Sensores en sistemas semiautónomos

Los sistemas semiautónomos pertenecen a otro sector tecnológico en la que crecen los diseños ricos en sensores. Aeronaves, automóviles, y todo tipo de aparatos de consumo como las máquinas lavadoras, están viendo como sus diseños contemplan cada vez mayor número de sensores. Un sistema semiautónomo acepta algún tipo de dirección de alto nivel de un operador humano pero es responsable de la gestión de los detalles operacionales de bajo nivel de todo el sistema que controla. En un sentido amplio, la mayoría de los sistemas embebidos caen en esta categoría, y los fabricantes de estos productos se están beneficiando enormemente de la experiencia obtenida en diversas disciplinas que utilizan sensores con profusión. La mayoría de los sistemas controlados remotamente, responden a sus condiciones ambientales inmediatas de forma parcial debido a que la interface de control remoto es insuficiente desde una perspectiva de ancho de banda-datos e interface-retroalimentación. El motivo son los múltiples ajustes que son necesarios para que el sistema se comporte apropiadamente. El sistema semiautónomo de control de vuelo fly-by-wire, por ejemplo, reemplaza los controles físicos entre el piloto y la aeronave por una interface eléctrica. El sistema de control recibe los comandos del piloto y determina cual es la forma adecuada de ejercer los actuadores, basados asimismo en sus propias lecturas de sensores. El sistema es supervisado en cada punto de control para comprobar que realiza el comportamiento deseado. En este caso, el sistema de control inteligente permite al piloto concentrarse en los controles de alto nivel del aparato mientras que el sistema de control de vuelo gestiona los sistemas de bajo nivel de cada uno de los subsistemas. Esta aproximación libera ciclos cognitivos valiosos del piloto quien podrá concentrarse en cuestiones ambientales que el sistema de control de vuelo no puede compensar. Los automóviles están cada vez más empleando el mismo sistema de control – alto y bajo nivel – entre el conductor y los subsistemas de control – de manera que la conducción se a más segura y eficiente. Ejemplos de subsistemas autónomos en automóviles incluyen los sistemas de frenado antibloqueo; el control de estabilidad electrónico; el control de tracción; control de derrape; y sistemas de mitigación de la colisión, tales como sistemas de retención inteligentes y air bags. Dependiendo de las circunstancias, el conductor será o no consciente de la actuación de estos sistemas de control. Un creciente tipo de subsistemas de aviso en automóviles es el que proporciona asistencia ante determinados peligros como la salida de la vía y la detección de puntos sin visibilidad. Estos sistemas, interactúan directamente con el conductor y le proporcionan información o asistencia. Estos sistemas de aviso dependen de la respuesta de sensores múltiples correlacionados de forma que se impidan las falsas alarmas o respuesta incorrecta ante una condición. Por ejemplo, un subsistema de detección de salida de la vía puede correlacionar datos de sensores visuales, inerciales, de la posición de la rueda y de la columna de dirección antes de emitir un aviso al conductor.

Bibliografía:
Palabras clave: Unmanned vehicles, lidar (light-detection-and-ranging), inertial-measurement-unit), multiple infrared sensor, embedded system

23 septiembre 2008

La crisis de América…Una semana que cambió el mundo

Acaba de llegar a España el último número de The Economist, caliente aún por la premura de las rotativas de recoger el día 20 todos los hechos acontecidos la última semana, y como siempre aportando "jugosos datos" a lo que está ocurriendo en el sistema financiero mundial. Vamos a comentar todos esos datos que no facilita el seminario británico.
El primero de los artículos que aborda la crisis de la autodenominada América tiene un título muy explícito: What next? Parece claro que el revuelo creado a finales de 2006 con las hipotecas basura no ha dicho aún su última palabra. Una frase merece ser transcrita en versión original:

"…the finance industry is caught between two brutally simple forces. It needs capital, because assets like house and promises to pay debts are worth less than most people thought"

En efecto, el sistema financiero de gran parte del mundo se basaba en que los precios de la vivienda nunca bajaban (hoy esto también lo sostiene con acierto García Montalvo), y en que existían unas obligaciones de deudas a pagar que garantizaban aportaciones al sistema financiero durante muchos años. Pero el "desastre" llegó desde el momento en que la vivienda empezó a bajar de precio con fuerza, y la gente empezó a dejar de pagar (ya sea porque no podía o porque intentaba deshacerse así de un activo por el que estaba pagando más de lo que vale en la actualidad). The Economist´s hose-price index, un indicador del precio de las casas, muestra ya que la vivienda cae de precio en la mitad de los países analizados.

Las consecuencias de este cambio en la situación del sistema financiero ya lo conocemos. En tan solo diez días hemos visto la nacionalización, caída o rescate de la que fue una vez la aseguradora más grande del mundo, con un activo de 1 billón (europeo), de dos de los principales bancos de inversión del mundo, con activos combinados de 1,5 billones, y de dos gigantes del mercado hipotecario norteamericano, con activos valorados en 1,8 billones.
La quiebra de Lehman Brothers y la rápida venta de Merrill Lynch al Banco de América fue un choque durísimo. Pero el rescate del gobierno norteamericano al American International Group (AIG), mediante un préstamo de 85.000 millones de dólares a intereses punitivos acabó marcando el 16 de septiembre como una de las fechas trágicas de la historia del sistema financiero.
Para hacernos una idea de lo que está ocurriendo, y de cómo se transmiten los problemas en la maraña financiera internacional, basta decir que AIG es considerada como una aseguradora fiable y bien dirigida, nadie hubiese previsto hace unos meses lo que podría llegar a ocurrirle. Pero su división de productos financieros, que suponía solamente una pequeña fracción de los ingresos de la compañía, emitió los suficientes contratos de derivados como para destrozar la firma y hacer sacudir al mundo. Ahora podemos explicar uno de los misterios de estos últimos años: ¿Quién estaba asumiendo el riesgo del que los bancos se estaban desprendiendo? Ahora empezamos a entenderlos. Muchas entidades emitieron productos de inversión complejos contaminados por un riesgo del que ni siquiera ellos mismos eran conscientes. El "laissez faire" de los mercados provocó que los productos de inversión se transmitiesen de un lado a otro, desconociendo realmente cuál era el riesgo que cubrían. Sólo el prestigio de la entidad emisora era ya suficiente como para que los ahorradores depositasen sus ahorros, o el dinero obtenido a base de créditos, en todo tipo de productos, tan novedosos como peligrosos. La explicación de cualquier agente comercial servía para obtener la confianza de aquellos que se basaban en los rendimientos pasados para prever rendimientos futuros. Pero estos rendimientos dejaron de obtenerse desde el momento en el que el mercado inmobiliario norteamericano empezó a deshincharse, y ahí se inició la reacción en cadena cuyos efectos están ahora saliendo a la luz. Pero el rescate de AIG ha sido insuficiente como para hacer desaparecer los miedos de los inversores, se ha desatado el pánico, y ahora es muy difícil reconducir los ánimos y devolver la confianza al sistema financiero.
Otro fenómeno que se está produciendo es que los bancos están cargándose entre sí, a base de incrementarse los tipos de interés de los préstamos, los costes extras de los préstamos y la deuda corporativa. Los excesos vividos en "aquellos locos años" de préstamos baratos están generando un sobrecoste en los préstamos actuales, o un sobrecoste diferido en los préstamos que se pidieron a tipos de interés anormalmente bajos. Nadie advirtió a los contrayentes de obligaciones crediticias, que aquello era una situación atípica, los préstamos estaban bajos como medida para estimular la economía tras los atentados de septiembre de 2001, pero desde luego nadie con una cierta cultura financiera podría pensar que esa situación continuaría de forma indefinida. Como resultado, los préstamos se encarecen sin cesar, y en Europa el Euribor ha marcado ya un nuevo record histórico al alcanzar el 5,450. El valor del Euribor es aún bajo para los tipos de interés de otras épocas, pero es muy alto para todos los que pensaron que el 2,01 de junio de 2005 sería un valor estable.
Pero todos los productos de inversión se están contagiando de la situación de pánico vivida la semana pasada: Bonos del tesoro, oro, activos financieros, todos sin excepción.
Pero lo que hasta hace poco se denominaban "turbulencias financieras" se han extendido también a Europa. El día 17, el mayor financiador de hipotecas del Reino Unido, HBO cayó en los brazos de Lloyds TSB, por la ridícula cantidad de 12.000 millones de dólares. Compárese esta cifra con otras operaciones empresariales que hemos vivido estos años en Europa, y son ahora las responsables de las abultadas deudas corporativas que están poniendo en jaque a muchas compañías. Todo esto era previsible, pues sabemos que los grandes negocios se hacen en épocas de crisis, y Lloyds TSB lo acaba de demostrar una vez más. No es buen negocio para una compañía emborracharse de compras en periodos de revalorización de los activos, sino que la estrategia de los realmente inteligentes es disponer de liquidez en el momento que surgen estas grandes oportunidades. Otros grandes bancos, incluyendo el todopoderoso Morgan Stanley o Washington Mutual, parecen estar condenados también a sufrir el mismo destino de HBO. Los inversores están huyendo todo lo rápido que pueden de los productos emitidos por los bancos de inversión, y esto no hay compañía que pueda resistirlo.
Gran paradoja del destino, nuevamente impensable hace unos meses. Aquella compañía que fundaron los viejos Henry S. Morgan y Harold Standley en plena gran depresión del siglo XX, aquel 16 de septiembre de 1935, esté a punto de ser engullida por la gran depresión del siglo XXI.
En medio de este terremoto, sólo los nuevos ricos del orden mundial parecen tener el suficiente dinero como para salvar todas estas compañías. Otra paradoja del destino ha sido el órdago ruso de estos días, quienes han dicho que prestarían 44.000 millones de dólares para salvar a los bancos norteamericanos. No olvidemos que el estado ruso estaba en bancarrota hace menos de diez años. Pero hay otros que han sonreído estos días, cuando han visto a la Reserva Federal, y al Tesoro de los Estados Unidos, nacionalizar el corazón de su sistema económico, a un ritmo que no igualaría ni el "gran" Hugo Chaves. En una sola semana, las tesis irrenunciables que han imperado en el funcionamiento de la economía de mercado, han tenido que ser arrinconadas por su principal valedor. Todo ha cambiado en una sola semana, y valga como ejemplo que los fondos monetarios norteamericanos, supuestamente la forma más segura de inversión, han reportado también pérdidas esta semana.
Respecto al plan de salvamento que no ha tenido más remedio que lanzar el Gobierno Federal de Estados Unidos, ya todos los analistas internacionales están trabajando para tratar de averiguar cuál será su efecto, y qué repercusiones tendrá en todo este embrollo. Ayer ya adelantamos nuestra modesta contribución, con datos que empiezan a cuantificar lo que está ocurriendo. Pero sin duda dedicaremos mucho más tiempo al fenómeno que se está convirtiendo en lo más importante que ha ocurrido en el mundo de los negocios desde hace muchos años.
Volviendo a la reacción en cadena que se está desencadenando, el caso de AIG es probable tenga más repercusiones que el resto de las compañías. Piénsese, que AIG tuvo la osadía de contratar 450.000 millones en seguros para garantizar posibles créditos fallidos, pero lo hizo en un momento en el que casi todo el mundo pagaba sus créditos. Nadie dejaba que le embargasen una casa cuyo precio subía como la espuma. Evidentemente el ya gran barullo de los créditos hipotecarios fallidos se complica si falla quien precisamente tenía que responder ante los fallos. Veremos a ver cuáles son las repercusiones de este nuevo problema en el sistema bancario, pues las compañías aseguradoras se fundamentan en que el riesgo que corren es relativamente pequeño, así que por aquí parece que está viniendo un nuevo descuadre de las cifras de estas compañías.
La primera actuación de la FED al dejar que Lehman Brothers fuese a la compañía fue una actitud asumible e incluso aplaudida. Los fallos del capitalismo deben pagarlos sus culpables, pero claro, esto es así siempre que no falle el sistema completo como parece que está ocurriendo. La bancarrota de Lehman es un terremoto financiero, pero si la misma semana cae otro gigante bastante mayor, nadie sabe qué hubiese ocurrido. Es por eso que la FED tuvo que intervenir, no tenía posibilidad de hacer otra cosa, y ello no deja de ser inquietante, pues no se trata de una medida política de supervisión, sino de una medida de emergencia tomada "in extremis", y bajo la asunción de que si no se hacía los efectos serían aún mucho peores.

¿Qué ocurrirá a partir de ahora?

En este artículo hemos vertido muchos comentarios personales, así que para cuestión tan trascendental, trataremos de ceñirnos a lo que piensan los analistas de The Economist. Según ellos, lo que ocurrirá a partir de ahora, dependerá de tres cuestiones fundamentales:

  • ¿Por qué la crisis ha derivado hacia una senda tan destructiva?
  • ¿Qué grado de vulnerabilidad tiene aún el sistema financiero y la economía?
  • ¿Qué puede hacerse para enderezar el mundo de las finanzas?

The Economist vuelve a resaltar que el principal problema es que la vivienda está bajando de precio, por lo que en gran medida todo dependerá de si estamos o no muy próximos al fondo del precio de la vivienda. Por otra parte, el sistema financiero ha visto crecer sus beneficios en un rango que va del 10 % a comienzos de los 80 a un 40 % el pasado año. La industria financiera no podrá levantar cabeza a menos que se vuelva bastante más pequeña, pues los inversores ingenuos han desaparecido, y los que pueden invertir son ya pocos. Los fondos soberanos que ponen dinero en los bancos débiles, han perdido mucho en el pasado, así que es mejor hacer una auténtica catarsis, y aprovechas lo aprovechable. Algo parecido a lo que ha hecho Barclays sobre el cadáver de de Lehman, abatirse sobre los negocios de Lehman en Norteamérica, pero cuando ya el gigante había caído. Rescatar compañías moribundas y tratar de reflotarlas es una medida costosísima e ineficaz en los tiempos que corren, porque el sistema simplemente no puede digerir un sistema financiero tan sobredimensionado. Las medidas paliativas sobre los moribundos, han resultado contraproducentes, véase la ayuda proporcionada por JPMorgan Chase a Bear Stearn. La nacionalización, palabra tabú hasta hace pocos meses, fue empleada por el gobierno de Bush con Fannie y Freddie, pero lo único que se ha conseguido ha sido poner en riesgo al resto del sistema. Las únicas medidas que se han visto acertadas, han sido las compras, como las llevadas a cabo por Bank of America hacia Merril Lynch, Lloyds sobre HBO, y posiblemente Wachovia sobre Morgan Stanley. Pero pese a todos los costes del rescate, el coste del colapso de la economía sería mucho mayor aún. Si las finanzas se hunden, el crédito se esfumará y simplemente desaparecerá la posibilidad de comprar casas o ampliar los negocios. La única esperanza que queda a los gestores del sistema financiero es que el estallido de la burbuja inmobiliaria esté tocando ya fondo, lo que sin duda revitalizaría el sistema. También hay esperanzas de que China e India sigan creciendo, y tomen el testigo de Estados Unidos como locomotora mundial.

Un amplificador mejora la calidad de producción de los paneles solares

Un amplificador, HBM digiCLIP, con un transductor de fuerza, evalúa cualquier variación en la producción de obleas de silicio para paneles solares y posibilita la corrección inmediata a través del sistema de control.
Los módulos fotovoltaicos usan en cada panel un buen número de pequeñas obleas de silicio. Las obleas de silicio se producen en grandes cantidades y su tamaño está estandarizado. Durante este proceso el silicio normalmente se corta en obleas usando una sierra de hilo. Para conseguir un corte preciso y mínima pérdida de material es necesario aplicar óptimamente la fuerza de la sierra de hilo en el silicio.
El digiCLIP adquiere permanentemente señales de fuerza y transmite las señales al sistema de control de producción a través de Profibus-DP en unos pocos milisegundos. Durante el proceso, digiCLIP evalúa cualquier variación y permite la corrección inmediata a través del sistema de control.
El amplificador digiCLIP continuamente identifica y elimina problemas de fabricación con alta exactitud.
Cualquier interrupción del proceso se identifica y elimina rápidamente; se reducen los costes de producción y la pérdida de material; y consecuentemente se incrementa la calidad del producto.

Bibliografía: Amplifier improves solar panel production quality. Manufacturingtalk july 2008. Palabras clave: Silicon wafer production

22 septiembre 2008

Cuantificando en dólares la crisis de Estados Unidos

Todo aquel que guarda algo de dinero en el banco anda preocupado estos días. Ahora resulta que los que considerábamos bancos de inversión más fiables del mundo; o se han hundido o están a punto de hacerlo si no hay una intervención gubernamental directa. Hemos hablado en otros artículos (por ejemplo, "Sombra sobre las inversiones en China") de las cautelas que deben tenerse en cuenta al invertir en los mercados de valores chinos. Vamos, que nunca se nos hubiese pasado por la imaginación que íbamos a perder el dinero que teníamos en Lehman Brothers, y que nuestros fondos de renta fija en Morgan Stanley nos iban a hacer perder dinero, pero todo eso ha ocurrido estos días. Así que ahora, el dinero que tenemos en ese banquito de nuestra localidad, lo vemos tan inseguro como un galeón transportando plata en medio de las tormentas del Atlántico.

¿Qué repercusiones tendrá la intervención del Congreso?

Eso de que los gobiernos creen dinero y lo inyecten en el sistema de forma masiva no ha tenido nunca repercusiones positivas. Lo menos que se puede esperar es que se devalúe la moneda local, pero eso es algo de lo que se cuidará la FED. La otra alternativa es inyectar dinero utilizando el que ya está disponible en manos de la administración, pero en Estados Unidos el déficit público es tan grande que no parece sencillo saber de dónde se saca el dinero que se inyecta en los mercados, o se utilizará para salvar el sistema financiero. Para tratar de atisba lo que está ocurriendo, lo primero que debemos tratar de entender, son las cifras que necesita el gobierno de Bush para salvarla situación. Ya en el artículo "Searching for Plan B" que publicamos en el blog en marzo, hablábamos de un agujero en los préstamos entre 200 y 400.000 millones, que debería ser asumido por algún organismo si se quería salvar la situación. También hablábamos de unos 750.000 millones de dólares que parecían haberse secado como consecuencia de la securización de los préstamos subprime y yumbo. En aquel artículo hablábamos también del problema que estaba surgiendo como consecuencia de que los que invirtieron en viviendas ahora habían perdido gran parte de su dinero, por algo tan simple como que el mercado estaba ajustando los precios de las casas.

Las cosas parecen estar yendo a más, pues los agujeros financieros se suceden y están poniendo en serios apuros a la administración norteamericana. Veamos los dólares que está reclamando la crisis de USA, y para ello sumamos los diferentes agujeros financieros acaecidos el presente año.

  • Son necesarios 700.00 millones para comprar acciones de instituciones en apuros. El plan se propone absorber créditos comerciales y residenciales de instituciones financieras que no consiguen superar los problemas de morosidad. Es decir, con estos 700.000 millones lo que se pretende es parar la reacción en cadena, evitar nuevas quiebras de instituciones financieras.
  • Pero hay más. Por ejemplo, deben reservarse hasta 50.000 millones del fondo de estabilización de cambio de la era de la Gran Depresión (Great Depression-era Exchange Stabilization Fund). Este fondo fue creado en 1934 para llevar a cabo intervenciones en los mercados de cambio extranjeros.
  • La Fed se comprometió a hacer préstamos no especificados para financiar la compra de acciones de los fondos de mercado monetarios.
  • Al menos 10.000 millones en compras directas del tesoro de las securización apoyada por hipotecas en septiembre. El tesoro norteamericano ha dicho que tendrá que comprar más aún en los próximos meses.
  • Hasta 144.000 en compras MBS por las quiebras que no debemos olvidar de Fannie Mae y Freddie Mac. El tesoro anuncio que incrementaría las compras hasta el límite de 859.000 billones a cada uno. El 30 de Julio, Fannie ya se había tragado 758.100 millones y Freddie 798.200.
  • Pero el tesoro debe también reservar otros 87.000 millones para salvar al gigante de los seguros AIG, cuyo colapso generaría una reacción en cadena en los múltiples estratos donde está presente.
  • También debe contar con otros 87.000 millones de dólares para JPMorgan Chase (JPM) por la ayuda financiera prestada para apuntalar las unidades de negocio que quedaron huérfanas tal la quiebra del banco de inversiones Lehman Brothers.
  • Deben reservarse otros 200.000 millones de dólares para inyectar a Fannie Mae y Freddie Mac, comprando acciones preferentes de ambas cantidades. Este era uno de los acuerdos a los que se llegó al poner a las dos entidades de financiación inmobiliaria en manos del gobierno.
  • Retomando el colapso inmobiliario, y para frenar los efectos de lo que está ocurriendo, la Administración Federal de la Vivienda (Federal Housing Administration) debe refinanciar las hipotecas que se están dejando de pagar masivamente en todo el país. Para ello debe utilizar garantías federales mediante un plan de rescate del sector.
  • 4.000 millones de dólares en incentivos a las comunidades locales que están comprando viviendas que sus propietarios dejan abandonadas debido a las ejecuciones hipotecarias.
  • Otros 200.000 millones de préstamos a los bancos con los que se ha firmado un reciente acuerdo en el acuerdo denominado Term Auction Facility.

En fin, mejor no comentar mucho estas cifras ni las repercusiones que pueden tener en la economía mundial.