27 septiembre 2008

La ambición solar de Intel

Mucho se juegan los inversores en energía solar, y buena prueba de ello ha sido el nerviosismo ante la aprobación "in extremis" del Real Decreto que prima la producción de este tipo de energía. Es por ello vital tratar de averiguar cómo va a comportarse el mercado en el futuro, y cuáles son las tendencias por países. Al respecto, queremos recoger aquí una noticia que aparece en la edición impresa de la revista "Optics & Laser Europe", en su edición del mes de septiembre: Intel´s solar ambition.

¿Quién es Intel?

La empresa Intel, junto con Texas Instruments, puede considerarse la empresa pionera en fabricación de microprocesadores. Intel domina el mercado mundial de los microprocesadores, y la única empresa que sigue su estela es Advanced Micro Deviced (AMD). Entre las tecnologías desarrolladas por intel destacamos entre otras Pentium D, Corel 2 Duo, Centrino, y la tecnología hyper-threading integrada en los petium 4. Entre los nuevos proyectos de Intel destacamos el Tera Scale Computing, con el que ya se ha logrado un procesador de 80 núcleos y 2 Teraflop que hace parecer antediluvianos a los actuales. Entre los nuevos lanzamientos de la compañía destacamos una nueva gama de procesadores, a los que se ha llamado Intel Atom, y están diseñados para aplicaciones portátiles. Pero además de los microprocesadores, la capacidad innovadora de Intel ha hecho que sea responsable de muchas innovaciones en el hardware de los ordenadores personales. Entre muchas otras destacamos PCI, AGP y USB, además del nuevo PCI-Express.

La ambición de Intel

Puede sorprender que en plena carrera por el control de los microprocesadores a escala planetaria, Intel Capital, la rama de inversiones de la compañía desarrolladora de microprocesadores y semiconductores esté dando pasos firmes hacia el sector de la tecnología solar. Intel Capital es uno de los mayores monstruos del mundo dedicados a devorar compañías innovadoras en el mundo de la tecnología, y entre otras muchas cosas es responsable del actual crecimiento de internet y de los nuevos modelos de uso, así como del desarrollo avanzado de standards industriales. Intel tiene tal capacidad de inversión, que es capaz de contribuir decisivamente en territorios, incluso a escala de país. Algunos ejemplos los tenemos en Israel y Vietnam, países por los que apostó Intel, contribuyendo decisivamente a introducirlos en el selecto grupo de los países con acceso a las high tech. En dos artículos del blog hemos hablado de ello (El poder de Israel y Cómo convertir un país destruido en una potencia económica: Vietnam), y resulta especialmente relevante la inversión de 1.000 millones de dólares que Intel realizó en Vietnam hace unos años. Es difícil para una compañía pujante resistirse a Intel Capital cuando llama a su puerta, y la verdad es que IC llama a muchas puertas. Una de las últimas empresas en las que Intel ha adquirido participaciones ha sido Telligent Systems, donde ahora participa con 20 millones de dólares. Es el desembarco más claro de las compañías en el nuevo mundo que se está creando en las social networks.

Entrada en el sector solar

Han pasado ya los años en los que el desarrollo de la energía solar quedaba relegado a excéntricos locos de laboratorio, y desde hace algún tiempo esta actividad está recibiendo ingentes inyecciones de capital de grandes compañías de primera línea. Intel no iba a quedar atrás. De hecho, ya vimos hace unos días que Intel participaba también en la producción de films solar. Pero la actividad de la compañía en el sector solar va mucho más allá. En este sentido, destacamos que Intel Capital ha debido de ver buenas oportunidades en el mundo de la energía solar, y ha decidido entrar de lleno en el desarrollo de tecnologías destinadas a producir energía a partir del sol, y ello lo hace de la mano de la compañía SpectraWatt, a quien ha apoyado en sus investigaciones con 50 millones de dólares. SpectraWatt es una compañía dedicada a la fabricación de células solares destinadas a la fabricación de paneles fotovoltaicos, y tiene abiertas líneas de investigación sobre técnicas avanzadas de producción de células solares. En la operación participan también otras compañías como Cogentrix Energy, LLC, y Goldman Sach Group. El esfuerzo de SpectraWatt en el estudio de la mejora tecnológica de los procesos de fabricación de células solares se ven ahora recompensados. Podemos atisbar aquí que Intel ha debido ver posibilidades reales para conseguir disminuir el coste de los paneles solares, pues la compañía no suele actuar a ciegas. Ello nos hace presagiar el posible lanzamiento de paneles solares de menor coste, un segmento de mercado que crece con intensidad en todo el mundo (Ver Perspectivas de mercado de la energía solar en el panorama internacional).

Otra de las operaciones que Intel viene cerrando este año es la inversión de 24 millones de euros en la compañía alemana Sulfurcell. Esta compañía ha venido desarrollando módulos solares de film basados en conductores de tipo calcopirita (CIS/CIGSEe) desde 2003, y sus orígenes están en el Hahn-Meitner-Institut. Pero no ha sido solamente Intel quien ha apostado por esta última compañía, podemos destacar también fondos de inversión como Climate Change Capital y BEU, que pertenecen a Gaz de France y Vattenfall Europe.

Palabras clave: Advanced solar cell technologies, chalcopyrite-type semiconductors

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